A gripe costuma ser uma doença bastante comum e simples. Nós pegamos gripe várias vezes ao longo de nossavida, às vezes até mais de uma por ano. Mas o que muita gente não sabeé que a gripe, apesar de ser considerada "simples", é uma das maisperigosas viroses humanas! Vamos entender o porquê disso?

O Vírus:
A gripe é causada por um vírus chamado de "Influenza". Trata-se de um vírus de RNA de fita simples, envolvido por uma capa protéica helicoidal englobada por um envelope lipoprotéico. Traduzindo: em vez de possuir DNA em seu interior, como a maioria dos vírus, ele apresenta um filamento único de RNA. Tal fato lhe confere uma terrível propriedade: ele se torna um vírus mutante. Enquanto o DNA possui uma grande estabilidade, o RNAsofre mutações facilmente. Por isso, esses vírus estão sempre se"transformando", o que dificulta o nosso organismo de combatê-los. Paraentender melhor: Se você é infectado por um vírus Influenzado tipo "X", ao combatê-lo, você adquire imunidade contra esse vírus dotipo "X". Mas se esse vírus sofre uma mutação e vira "Y", o seuorganismo não mais o reconhece e você adquire novamente a doença.Entendem o porquê de pegarmos tantas gripes ao longo da vida? Cadagripe é única! Nunca pegamos duas vezes a mesma gripe...

Existem 4 tipos principais de vírus Influenza: A, B, C e Thogotovírus. Os vírus são identificados pelas glicoproteínas que apresentam em seus envelopes lipídicos. Existem 2 tipos de glicoproteínas: as Hemaglutininas (HA) e as Neuraminidases (NA). O vírus do tipo A, por exemplo, tem 16 subtipos de HA e 9 subtipos de NA. Atualmenteapenas os subtipos H1 e H3 e N1 e N2 estão circulando em humanos. Háoutros subtipos circulando na natureza em animais, como aves emamíferos.

Esquema mostrando a estrutura de um vírus Influenza. O RNA fica no centro, envolvido por um capsídeo protéico (Capsid), e em seguida por um envelope lipoporotéico (lipid envelop). Observem ainda as glicoproteínas hemaglutininas e neuraminidases.


As Vacinas:
Nãoé possível colocar todos os subtipos de vírus numa vacina. Elas sãonormalmente fabricadas com os vírus que tiveram maior circulação no anoanterior. No caso do Brasil, os que tiveram maior circulação noHemisfério Sul no ano anterior. As amostras incluídas nas vacinas sãofeitas 2 vezes por ano pela OMS: uma em fevereiro para as vacinas deinverno no hemisfério norte, e outra em setembro para as vacinas deinverno no hemisfério sul. As vacinações são feitas no período deinverno, pois é quando a população passa mais tempo em ambientesfechados, por causa do frio, aumentando a transmissão do vírus de umapessoa a outra. A vacina contra gripe obrigatória em idosos aqui noBrasil se deve ao fato de que nesta idade há um risco maior da gripeevoluir para pneumonia.

Epidemias:
As epidemias de gripe ocorrem quase que anualmente. Normalmente elas surgem na Ásia, chegam à Europa em cerca de 6 meses, demorammais uns 6 a 9 meses para chegar nos EUA e mais vários meses paraatingir o Brasil. Conforme a população vai se tornando imunizada, osubtipo viralresponsável pela epidemia vai diminuindo sua ocorrência. É interessantenotar que um dos últimos lugares a ser atingido por uma epidemia éjustamente o Brasil, o que nos dá a vantagem estratégica de imunizar apopulação com antecedência através de campanhas de vacinação.

Gripe Espanhola:
Ogrande perigo da gripe, como mencionado, está em sua capacidade demutação. De vez em quando, uma dessas mutações é capaz de gerar umsubtipo letal do vírus Influenza. Foi o caso da famosa "Gripe Espanhol" que provocou uma pandemia (epidemia mundial) nos anos de 1918-1919, ao se espalhardurante a 1 Guerra Mundial. Calcula-se que metade da população mundialfoi infectada. Registrou-se algo em torno dos 20 a 40 milhões de mortosno mundo todo em decorrência desta gripe, fazendo dela a mais terrível epidemia da história da humanidade. O vírus da gripe espanhola é do tipo H1N1 (hemaglutinina 1 e neuraminidase também 1).


Fotografia tirada em 1918, mostrando vítimas da Gripe Espanhola.


Gripe Aviária:
Há cerca de uns 3 anos atrás começamos a ouvir falar na "Gripe Aviária" que atingiu o sudeste asiático. As notícias cessaram, mas o vírus provavelmente continua em circulação. A gripe aviáriatem esse nome por atingir basicamente aves como patos, galinhas, etc.Entretanto, apesar de ser um vírus de aves, há sempre a possibilidadede, numa das mutações do vírus, ele começar a infectar humanos. E foijustamente o que aconteceu em 2005: humanos foram infectados com essevírus na Ásia. O grande risco de uma infecção como essa é que,primeiro, os seres humanos não tiveram ainda contatocom esse subtipo, favorecendo uma epidemia, e segundo, que essesubtipo, o H5N1, é tão letal quanto o da antiga gripe espanhola, H1N1.E o pior de tudo é que, por ser carregado por aves, eles podem atingiro globo inteiro rapidamente através de aves migratórias como os gansos. Entendem o perigo dessa gripe?


Mapa mostrando as regiões atingidas pela Gripe Aviária.

Osespecialistas continuam a estudar os tipos de gripe e a buscar vacinascontra elas. Os preparativos para uma nova epidemia mundial como a de1918 continuam. Há quem diga que não é uma questão de "se acontecer",mas de "quando acontecer", pois considera-se certa a vinda de uma novaepidemia dentro de poucos anos. Só esperamos que até lá haja vacinassuficientes para imunizar a maior parte da população, salvando assimmilhões, ou quem sabe bilhões, de vidas...