Em inglês, os verbos auxiliares modais são verbos que só ocorrem na presença de outro verbo, são defectivos na conjugação e não tem passado nem futuro - com exceção do can que tem passado e condicional. Esses verbos podem alterar ou completar o sentido do verbo principal. Expressam idéia de possibilidade, obrigação, conselho, proibição e desejo.

Devido à alta frequência com que ocorrem na língua, os verbos modais tornam-se imprescindíveis. Esses verbos não sofrem alteração quando conjugados nas terceiras pessoas do singular (He, She, It) e não necessitam de verbos auxiliares. A Língua Inglesa exige que para cada situação diferente se use um tipo de verbo modal.

Confira abaixo as listas dos principais verbos modais do inglês:

Can

É utilizado para expressar habilidade, permissão ou possibilidade.

  • Significado de habilidade: I can speak English. Tradução: Eu consigo falar inglês.
  • Significado de permissão: Can I smoke here?Tradução: Posso fumar aqui?
  • Significado de possibilidade: It can happen to anyone. Tradução: Isso pode acontecer com qualquer um.

O uso do can indicando possibilidade é raro, pois pode ser confundido com capacidade. Devido a isso, é sempre melhor usar o may e o might para indicar possibilidade.

O could é empregado no passado, para indiciar habilidade, mas também é considerado um verbo modal. Em um contexto formal, esse verbo também pode indicar poderia.

  • Significado de habilidade: I couldn’t speak English before to England.Tradução: Eu não sabia falar inglês antes de ir para a Inglaterra.
  • Significado de poderia: You could have called me.Tradução: Você poderia ter me ligado.

May

O may é utilizado para contextos mais formais, ao contrário do can, que é usado em contextos mais usuais. Ele expressa uma possibilidade no presente ou no futuro. Também pode ser utilizado para pedir permissão.

  • Significado de permissão: May i smoke here?Tradução: Posso fumar aqui?
  • Significado de possibilidade: It may rain today.Tradução: Pode ser que chova hoje.

O might é utilizado para expressar uma remota possibilidade que ocorreu no passado ou que pode ocorrer no presente.

  • Significado de possibilidade: It might rain this weekend.Tradução: É capaz que chova no próximo fim de semana.

Should

O should é um verbo modal utilizado para expressar um conselho.

  • Significado de conselho: You should study more.Tradução: Você deveria estudar mais.

Must

O must é utilizado para indicar obrigação, proibição ou dedução.

  • Significado de obrigação: You must stop smoking.Tradução: Você tem que parar de fumar.
  • Significado de proibição: You mustn’t get of bed.Tradução: Você não pode sair da cama.

Há quem classifique o will, o would e o used to como verbos modais. Nós preferimos deixar o will e o would como auxiliares do future e do conditional, e o used to como habitual, equivalente ao pretérito imperfeito do português.

Também o verbo need pode ocorrer como modal, mas apenas nas formas negativa e interrogativa. Esta, entretanto, é uma ocorrência muito rara, principalmente em inglês norte-americano.

Ausência de Obrigação

Quando nós queremos dizer que não é necessário a pessoa fazer determinada ação nós podemos utilizar um verbo modal no negativo ou o verbo inteiramente no negativo. Mas nós podemos utilizar o don't have ao invés do haven't got to, que é mais informal.